Ola de calor abrasa el centro de EE. UU.: últimas actualizaciones meteorológicas

MORA, NM — Comenzó de a poco, con un equipo de empleados federales que usaban antorchas de goteo para encender una quema prescrita en el Bosque Nacional de Santa Fe, con el objetivo de reducir los densos bosques de pinos.

Pero mientras los vientos de abril aullaban a través de las montañas del norte seco y quebradizo de Nuevo México, empujando el fuego más allá de sus límites y pronto en el camino de otra quema prescrita fuera de control, creció hasta convertirse en uno de los errores más destructivos del Servicio Forestal de EE. UU. en décadas.

La fusión resultante de esas dos quemaduras, llamada Calf Canyon/Hermit’s Peak, ahora se ubica como el incendio forestal más grande en la historia registrada de Nuevo México. Todavía ardiendo en una zona de más de 341,000 acres, más grande que la ciudad de Los Ángeles, el fuego ha destruido cientos de hogares y desplazado a miles en una región donde los pobladores hispanos se asentaron hace siglos.

Las dolorosas pérdidas crearon una reacción violenta contra el Servicio Forestal y proporcionaron un caso de prueba fundamental sobre cómo reaccionan las autoridades cuando una quema prescrita sale muy mal.

“Espero que los responsables de esta falla catastrófica no estén durmiendo por la noche”, dijo Meg Sandoval, de 65 años, cuya familia se estableció en la región en la década de 1840. Ahora vive en una camioneta camper después de que su casa en Tierra Monte fuera destruida por el fuego.

“Arruinaron la vida de miles de personas”, dijo.

Crédito…Minesh Bacrania para The New York Times

Con la paciencia en Nuevo México agotándose, lo que está en juego es inmenso. La sequía y el cambio climático han convertido el oeste de los Estados Unidos en un polvorín, lo que ha dado lugar a incendios forestales más destructivos de todo tipo. Basándose en antiguas prácticas de manejo de incendios, los funcionarios federales y estatales están realizando quemas prescritas en bosques donde los incendios naturales han sido suprimidos durante décadas, tratando de diluir la acumulación de vegetación que puede provocar incendios desastrosos.

El Servicio Forestal, que ya lleva a cabo unas 4500 quemas prescritas cada año, quiere aumentar agresivamente las operaciones en todo el país. El paquete de infraestructura del presidente Biden proporciona $ 5 mil millones para medidas contra incendios forestales, incluida la eliminación de la flora combustible y el aumento de los salarios de los bomberos.

Pero a medida que los administradores forestales pierden el control de algunos de los incendios que provocan, aumenta la reacción pública.

El 20 de mayo, después de que estallara el incendio de Nuevo México, Randy Moore, jefe del Servicio Forestal de EE. UU., anunció una pausa de 90 días en las operaciones de incendios prescritos en tierras del Bosque Nacional, lo que les dio tiempo a los funcionarios para estudiar el programa y cómo se llevó a cabo. .

En una revisión interna de la quema iniciada el 6 de abril, los investigadores del Servicio Forestal encontraron que los administradores de incendios habían seguido un plan dentro de los límites aprobados. Pero un análisis posterior del clima y la vegetación mostró que “el fuego prescrito estaba ardiendo en condiciones mucho más secas de lo que pensaban”.

La revisión, que se espera que se haga pública esta semana, describió una secuencia caótica de eventos en los que las estaciones meteorológicas automatizadas cercanas estaban fuera de línea, se utilizaron pronósticos del Servicio Meteorológico Nacional en lugar de confiar en la “experiencia local” para comprender las condiciones variables del viento y la humedad relativa cayó “muy por debajo” del rango de pronóstico.

La investigación también encontró que el personal de bomberos “no detuvo los encendidos ni suprimió el fuego prescrito después de indicaciones claras de alta intensidad del fuego”, y que algunos estaban usando una frecuencia de radio que los hizo inalcanzables en varias ocasiones. Los empleados de bomberos del distrito también percibieron presión para “cumplir la misión”, lo que puede haberlos llevado a tomar mayores riesgos, encontró la revisión.

A pesar de tales problemas, el Sr. Moore defendió la misión en una entrevista y calificó las quemas prescritas como cruciales para reducir la amenaza de incendios forestales extremos. En el 99,84 por ciento de los casos, dijo, las quemaduras salen según lo planeado.

“Pero ese 0,16 por ciento que se escapa, lo estamos experimentando ahora”, reconoció Moore. “Cada vez que hay una falta de confianza, se necesita tiempo para reconstruir eso. Las palabras no construyen esa confianza. Los hechos construyen esa confianza”.

Crédito…Minesh Bacrania para The New York Times
Crédito…Minesh Bacrania para The New York Times

En una breve visita a Nuevo México este mes, el presidente Biden trató de aliviar algunas de las preocupaciones. Dijo que la Agencia Federal para el Manejo de Emergencias cubriría el 100 por ciento del costo de la vivienda temporal y la limpieza en los primeros 90 días después del daño del incendio forestal, por encima del 75 por ciento estándar. FEMA ha distribuido alrededor de $3.4 millones a unas 1,000 familias, dijo la agencia.

Biden también expresó su apoyo a un proyecto de ley para crear un fondo para cubrir las pérdidas del incendio, dinero considerado crucial en un lugar donde gran parte de la propiedad destruida no estaba asegurada. Pero advirtió que tal medida probablemente necesitaría la ayuda de los republicanos en el Senado. La oficina del líder de la minoría, el senador Mitch McConnell de Kentucky, no respondió a una solicitud de comentarios.

La representante Teresa Leger Fernández, una demócrata que representa la región plagada de incendios del norte de Nuevo México en el Congreso, dijo que acogía con beneplácito las medidas de la administración para aumentar la ayuda federal y tomar medidas para mitigar las posibles inundaciones en los bosques nacionales, lo cual es fundamental ya que el suroeste comienza la temporada del monzón, trayendo el peligro de inundaciones y deslizamientos de tierra al paisaje marcado por el fuego.

Pero como muchos de sus electores, la Sra. Leger Fernández dijo que estaba furiosa al saber que el Servicio Forestal había iniciado ambos incendios. “¿Cómo puedes cometer el mismo error dos veces en el mismo barrio?” ella preguntó.

Tanya Kwan Simmons, cuya casa en el pueblo de Cleveland fue destruida, dijo que se esperaba que el seguro cubriera una pequeña fracción de las pérdidas de su familia, relacionadas con los pagos de la hipoteca y otras responsabilidades. “El banco obtendrá su dinero, luego nos quedamos con un pedazo de tierra inútil”, dijo la Sra. Kwan Simmons, de 53 años.

Su compañía de seguros dijo que ella y su esposo deben reconstruir en el mismo lote, dijo, “lo cual es una broma basada en la destrucción y la amenaza real de inundación”.

Con otros legisladores de Nuevo México en el Congreso, la Sra. Leger Fernández ha propuesto legislación para compensar de manera más completa a las víctimas de incendios. Pero dijo que es poco probable que su proyecto de ley avance por sí solo en ambas cámaras, aunque potencialmente podría incluirse en otra legislación.

Crédito…Minesh Bacrania para The New York Times

La incertidumbre contrasta con la reacción a un incendio en 2000 que fue provocado por el Servicio de Parques Nacionales y destruyó cientos de viviendas en Los Alamos, NM FEMA entregó rápidamente dinero en efectivo a las víctimas además de la ayuda de emergencia normal, y los demócratas y republicanos en New La delegación del Congreso de México obtuvo rápidamente el apoyo bipartidista de una ley que autoriza una amplia compensación para las víctimas de incendios.

Los Álamos, uno de los pueblos más ricos del Oeste, tiene una gran cantidad de residentes con doctorados que trabajan en el arsenal nuclear del país y obtienen altos salarios del laboratorio nacional allí; algunas de las comunidades afectadas por el incendio de este año figuran entre los lugares más pobres de Nuevo México.

Antonia Roybal-Mack, abogada de Albuquerque, era ayudante de Pete Domenici, un senador republicano conocido por su bipartidismo, en el momento del incendio de Los Álamos. Ella dijo que la política polarizadora de hoy podría impedir que una ayuda similar sea aprobada por el Senado, que está dividido en partes iguales entre demócratas y republicanos.

La Sra. Roybal-Mack creció en el área incendiada por el incendio forestal de este año. Ella dijo que su familia podría haber vendido el rancho de 360 ​​acres de su padre por varios millones de dólares antes de que las quemas prescritas se salieran de control. “Ahora, no vale nada”, dijo.

Al observar la dificultad que muchas personas en Nuevo México pueden tener para obtener una compensación, la Sra. Roybal-Mack está sentando las bases para un caso de agravio masivo contra el Servicio Forestal.

Crédito…Minesh Bacrania para The New York Times
Crédito…Minesh Bacrania para The New York Times

El Sr. Moore, el jefe del Servicio Forestal, se negó a proporcionar información específica sobre lo que su agencia, parte del Departamento de Agricultura, podría hacer para compensar a las víctimas. El USDA, dijo, estaba trabajando como “un departamento” para ver cómo podría brindar asistencia.

La pausa de 90 días en las quemas prescritas ordenada por Moore, junto con el escrutinio que tales operaciones están generando, tiene a algunos expertos en incendios forestales preocupados de que se dejen de lado, lo que podría terminar produciendo incendios aún más colosales en áreas con vegetación cubierta de maleza.

“No necesariamente deberíamos ver uno que escapó, a pesar de que fue destructivo y masivo, como una razón para terminar con todas las quemas prescritas”, dijo Rebecca Miller, becaria postdoctoral del Proyecto West on Fire de la Universidad del Sur de California.

Pero incluso algunos que apoyan la reducción de los bosques echan la culpa de esta última tragedia directamente a las políticas de larga data del Servicio Forestal.

Patrick Dearen escribió un libro sobre el río Pecos, cuyas cabeceras están amenazadas por el incendio de Calf Canyon/Hermit’s Peak. Señaló que en la década de 1890, el bosque alrededor del río que ahora se designa como bosque nacional estaba compuesto principalmente de “antiguas quemas”, así como de prados, parques abiertos y picos áridos.

Un inventario realizado en 1911 mostró que un acre típico de hábitat de pino ponderosa tenía de 50 a 60 árboles. A finales del siglo XX, dijo Dearen, después de una larga política nacional de supresión de incendios naturales, se había disparado a 1089 árboles por acre.

“La naturaleza había hecho bien su trabajo, pero nadie la reconoció”, dijo Dearen. Aún así, si el gobierno va a asumir el papel de la naturaleza de reducir los bosques, debe reconocer sus errores, dijo.

“Si un individuo sale y comienza un incendio a propósito y se escapa, probablemente irá a la cárcel”, dijo. “El gobierno federal debe asumir la responsabilidad ante la gente”.

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