Las minas abandonadas y la mala supervisión empeoraron las inundaciones de Kentucky, dicen los abogados

A medida que los habitantes del este de Kentucky continúan buscando a sus seres queridos desaparecidos, limpian sus hogares y se preparan para más lluvia, comienzan a preguntarse quién podría tener la culpa de las inundaciones mortales de la semana pasada y si fue un desastre natural o uno causado por el carbón. minas que han remodelado y marcado drásticamente el paisaje.

La tierra compactada, las cimas de las montañas destruidas y la deforestación en el este de Kentucky a menudo han sido ignoradas por las compañías de carbón que extraen allí, a pesar de los requisitos legales de que intentan devolver la tierra a su estado natural cuando concluye la minería. En las últimas décadas, esa responsabilidad despreciada, en ocasiones, ha convertido las fuertes lluvias en inundaciones y ha provocado que los residentes locales, que alguna vez contaron con la minería para obtener empleos y prosperidad, entablen litigios contra sus antiguos empleadores en los tribunales de los Apalaches.

Los abogados que han seguido estos casos en el pasado dijeron que aún es demasiado pronto para seguir un caso en la inundación más reciente, ya que se deben realizar estudios y contactar a los reclamantes, pero el interés en hacer que alguien rinda cuentas por las casas perdidas y al menos 37 la muerte crece.

“Puede que sea demasiado pronto para decirlo, pero ya he recibido un par de llamadas telefónicas”, dijo Ned Pillersdorf, un abogado de Kentucky en Prestonburg que ha demandado con éxito a compañías de carbón por daños por inundaciones en el pasado. “Nadie niega la cantidad de lluvia que tuvimos, realmente fue un evento de 1000 años, pero ¿contribuyeron las minas a cielo abierto? Absolutamente”.

Kentucky, particularmente las montañas del este, están llenas de minas de carbón abandonadas. Muchos son el resultado de la minería a cielo abierto o la extracción de la cima de la montaña, este último es un método en el que las empresas mineras usan explosivos para volar la cima de una montaña y llegar al carbón del interior.

Pillersdorf, cuya casa se inundó, señaló que las áreas más afectadas en su condado son las más cercanas a las minas a cielo abierto.

“Obviamente es un claro golpe en términos de irresponsabilidad corporativa”, dijo Alex Gibson, director ejecutivo de Appalshop, el centro de cultura y educación en Whitesburg que se vio afectado por más de 6 pies de agua. “Y de cómo podemos predecir un resultado e ignorar todas las señales en el camino hasta que ocurra la tragedia y luego actuar como, ‘Sí, pero no lo vimos venir. Fue obra de Dios'”.

La Asociación del Carbón de Kentucky, que representa las operaciones mineras del estado, no respondió de inmediato a una solicitud de comentarios.

La pérdida de las líneas de crestas naturales, la vegetación y los árboles, y las grietas en las montañas que son en gran parte propiedad de las empresas, a menudo canaliza el agua de lluvia hacia los valles angostos, o huecos bajos, donde la mayoría de los habitantes del este de Kentucky construyen sus hogares.

Sin estas protecciones naturales, las inundaciones regionales han aumentado a medida que el cambio climático trae nuevos niveles de precipitación desde la costa del Golfo hasta los Apalaches.

“Dicen que es un desastre natural, pero lo siento. Este es un desastre causado por un montón de actividades mineras que han estado ocurriendo durante los últimos 40 años”, dijo Jack Spadero, ex director de la Academia Nacional de Salud y Seguridad en las Minas, quien ha testificado como testigo experto en numerosas minas de carbón. demandas en los últimos años “Ha cambiado drásticamente el paisaje del este de Kentucky”.

‘Como sacar dientes’

La Ley de Recuperación y Control de Minería de Superficie de 1977, o SMCRA, fue una regulación federal que supuestamente evitaría que las compañías de carbón dejaran atrás las minas abandonadas. La ley requería que los dueños de las minas recuperaran la tierra y la devolvieran a su forma natural tanto como fuera posible. En los siguientes 45 años, muchas empresas evitaron ese trabajo y muchos estados de la región, como Kentucky, hicieron la vista gorda.

Ahora, hay más de 2.800 entradas para Kentucky en el inventario nacional de terrenos mineros abandonados conocidos, según una base de datos del Departamento del Interior, y gran parte se encuentra en la región montañosa del este del estado. Los expertos también dijeron que el número en el inventario es probablemente una cifra conservadora y que las recientes quiebras de las compañías de carbón han dificultado la búsqueda de responsabilidad.

SMCRA requirió que cada estado hiciera cumplir la responsabilidad financiera y la obligación de recuperación de los operadores de minas de carbón en su estado. Si bien algunos estados exigieron que las empresas mineras pagaran los costos de recuperación por adelantado, otros, como Kentucky, les permitieron presentar una fianza por los costos potenciales. En el pasado, a las pequeñas empresas de Kentucky se les permitía crear un fondo común, mientras que las más grandes podían autoafianzarse, pero la mayoría se hacía a través de un tercero.

“Hay compañías de fianzas que tienen estos bonos, que lamentablemente son inadecuados para hacer el verdadero trabajo de recuperación, pero muchas incluso están luchando para entregar esos bonos, por lo que es como sacar los dientes”, dijo Joe Childers, quien ha litigado casos de personas vulnerables. residentes de Kentucky contra las principales empresas de energía durante más de 40 años. “Mientras tanto, no se hace nada. Las laderas están marcadas, no se recuperan y tienes un evento de lluvia como la semana pasada y tienes terribles inundaciones. Y se vio totalmente exacerbado por la falta de una regulación adecuada”.

Imagen: Una vista aérea del este de Kentucky el 30 de julio de 2022.
Una vista aérea del este de Kentucky el 30 de julio.Guardia Nacional de Kentucky / vía AFP – Getty Images

Desde 2013, Kentucky requiere que las empresas paguen en un solo fondo de bonos a través de lo que esencialmente sirve como un impuesto sobre una cierta cantidad de acres o tonelaje de carbón. Pero la diferencia entre los pasivos que quedaron atrás y el fideicomiso que creó el estado en 2013 ha crecido significativamente.

John Mura, un portavoz del Gabinete de Energía y Medio Ambiente de Kentucky, dijo por correo electrónico que la agencia estatal estaba “comprometida en este momento organizando la ayuda del gabinete” para las áreas afectadas y se negó a hacer más comentarios.

Alrededor de 408,000 habitantes de Kentucky viven dentro de una milla de la tierra de la mina abandonada, estimó el año pasado el instituto regional del valle del río Ohio, y costará casi $ 1,2 mil millones para remediarlo. A partir de 2020, el fondo de Kentucky tenía alrededor de $ 52 millones, según un informe estatal.

Kentucky gastó un poco más de $1.5 millones de su fondo de recuperación, según el presupuesto ejecutivo de 2022. Se espera que el estado reciba $75 millones adicionales este año como parte de la ley de infraestructura del presidente Joe Biden, que dedicó $11.3 mil millones a la recuperación de minas abandonadas durante los próximos 15 años. El año pasado, el estado recibió $9 millones del gobierno federal.

La nueva suma es enorme, pero “es solo una gota en el océano” para abordar la necesidad de las comunidades en los Apalaches, dijo Sarah Surber, profesora de salud pública en la Universidad Estatal de Wayne que ha estudiado problemas de justicia ambiental en la región y ejerció la abogacía allí. durante más de una década.

“¿Cómo priorizas [the funding]?”, dijo. “Hay tantos que han quedado abandonados o sentados en el limbo, se anticipan más quiebras de compañías mineras de carbón, entonces, ¿cómo decide qué minas se recuperan y qué significa eso para las comunidades y su protección en términos de problemas de contaminación e inundaciones?”

Desafíos de demandas

Kevin Thompson, un abogado cuyo trabajo atrajo la atención nacional por desafiar al poderoso CEO del carbón, Don Blankenship, dijo que las imágenes que vio en Kentucky la semana pasada le recordaron el caso King Coal de 2009 en el que trabajó en Virginia Occidental y las fotografías que tomó de los días posteriores a la inundación que ocurrió allí.

Ese caso enfrentó a 20 familias de bajos ingresos contra cuatro poderosas empresas que, según Thompson, fueron responsables de dos incidentes de inundaciones que arrasaron con las casas de las personas.

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