La séptima medalla de oro consecutiva de Kookaburras en los Juegos de la Commonwealth en hockey masculino consolida su estatus como el mejor de todos los tiempos

Después de ganar una séptima medalla de oro consecutiva en hockey masculino en los Juegos de la Commonwealth, cabe preguntarse: ¿Son los Kookaburras el mejor equipo que jamás haya actuado en este escenario?

Deja el nacionalismo y los eventos individuales a un lado por un momento. Por pura excelencia y dominio sostenido a lo largo de la historia de los Juegos de la Commonwealth, es difícil argumentar que cualquier otro equipo en cualquier deporte se le acerca.

En Birmingham, el gigante de los Kookas siguió adelante con una contundente victoria por 7-0 sobre India en el partido por la medalla de oro.

Un equipo de hockey masculino vestido de amarillo y verde posa con medallas después de un juego final
Los Cucaburras triunfan con sus medallas de oro.(Getty Images: Elsa)

Todo comenzó en Kuala Lumpur 1998, cuando el hockey se introdujo en los Juegos. Allí, los Kookaburras perdieron un partido de fase de grupos ante Sudáfrica.

Sigue siendo el único juego que han perdido.

Eso es un total de 41 de 42 partidos ganados en 24 años, anotando 33 goles y concediendo dos en los siete decisivos de la medalla de oro.

“Es una gran dinastía de equipos, realmente orgullosos de la historia que tenemos”, dijo el co-capitán Aran Zalewski.

“Cada equipo que viene es un equipo diferente, un nuevo lugar, nuevos jugadores, muchos muchachos que participan por primera vez en los Juegos de la Commonwealth aquí, muchachos que participan por segunda vez en los Juegos de la Commonwealth, así que sabemos que tenemos que salir y actuar, y nos enorgullecemos de hacerlo”. Bueno aquí.”

Pero los Kookas son más que una serie de estadísticas impresionantes.

Con una escena deportiva tan concurrida en Australia, a veces no apreciamos el espectro completo de talento que tenemos en una amplia gama de deportes, incluido el hockey, que solo tiende a atraer la atención general en los Juegos Olímpicos o los Juegos de la Commonwealth.

Pero es hora de que realmente nos sentemos y apreciemos completamente lo que los cucaburras han aportado al hockey masculino y al deporte australiano durante las últimas dos décadas, y el camino que está forjando esta generación actual.

“Realmente disfrutamos estar de gira y pasar tiempo juntos, y creo que eso es lo mejor de este equipo”, dijo Zalewski.

“Buena armonía, y todos queremos desafiarnos. No todo son rosas, tenemos que sacar lo mejor de cada uno y subir la tensión por momentos.

“Y lo hacemos, y tenemos un nivel de respeto, confianza y valor que nos permite hacerlo”.

Finales casi impecables del séptimo cielo

El observador casual podría ver el marcador de 7-0 en la final y pensar que fue un juego fácil.

Pero India es uno de los mejores equipos del mundo, ya que ganó el bronce en los Juegos Olímpicos de Tokio el año pasado, mientras que los Kookas lograron la medalla de plata de forma memorable en una tanda de penales que rompió el corazón.

La realidad es que los australianos no permitieron que India entrara en ningún flujo, asfixiándolos desde el pitido inicial en una actuación magistral. Fue una declaración enfática después de que Inglaterra estuvo a punto de eliminarlos en las semifinales.

El momento culminante fue el segundo gol: la perfección para los puristas, ya que los Kookaburras salieron del peligro al borde de su círculo, con seis jugadores involucrados en una hermosa interacción, rematados por un toque de Nathan Ephraums.

Un jugador australiano celebra marcar un gol en un partido de hockey
Los australianos respondieron a su ajustada victoria en semifinales sobre Inglaterra superando con cinco a India en los dos primeros cuartos.(Getty Images: Elsa)

La defensa fue tan entretenida de ver como el festival de goles. Cuando los atrapaban en su cuarto, lo que no ocurría a menudo, jugaban con paciencia, respaldando sus habilidades para deslizarse entre una multitud de jugadores indios y salir del apuro.

Incluso con una ventaja de 5-0 y el juego ya ganado, Matt Dawson se lanzó a la línea de fuego para bloquear un tiro indio.

Era característico del esfuerzo de todos los jugadores en el decisivo: juegan duro, juegan cada balón y juegan para ganar cada momento, sin importar el marcador.

Ockenden gana su cuarta medalla de oro

A veces puede parecer injusto destacar a los individuos después de cualquier actuación en un deporte de equipo, pero cuando se trata de los Cucaburras durante los últimos 16 años, el co-capitán Eddie Ockenden ha estado en el centro de todo.

Ahora se une al ex patrón Mark Knowles con cuatro oros en los Juegos de la Commonwealth.

Eddie Ockenden sostiene un palo de hockey sobre sus hombros y mira hacia un lado en una foto de retrato montada.
Ockenden hizo su debut internacional con los Kookaburras en 2006.(AAP: Brendan Thorne)

“Estoy muy orgulloso de tener eso, y es una parte muy buena de nuestra historia, pero ahora es nuestro equipo, es nuestro momento”, dijo Ockenden.

“Estoy increíblemente orgulloso de haber jugado con algunos de los muchachos con los que jugué en esos cuatro y simplemente amigos increíbles, grandes compañeros de equipo, grandes jugadores”.

Zalewski dice que Ockenden es un miembro muy querido del equipo.

“Lo mejor de Eddie es que podemos basarnos en tantas experiencias. Y tener a alguien tan tranquilo bajo presión, un tipo tan humilde y un tipo tan bueno, de verdad”.

En Birmingham, siguió siendo un pilar en la defensa, la cabeza fría necesaria en todas las situaciones, y en estos Juegos no solo fue un líder de los Kookas, sino el capitán no oficial de todo el equipo australiano, como abanderado de la ceremonia inaugural.

Los abanderados de Australia, Eddie Ockenden y Rachael Grinham, ondean orgullosamente banderas frente a la iglesia de San Bartolomé
Ockenden (derecha) fue el abanderado de Australia junto a Rachael Grinham en la Ceremonia de Apertura de Birmingham.(ABC News: West Matteussen)

Sin embargo, no se siente cómodo con que la atención se centre únicamente en él, y prefiere elogiar a los jugadores que han entrado, particularmente a raíz de los cambios importantes después de los Juegos Olímpicos de Río 2016, donde terminaron sextos.

“La forma en que no nos estancamos ni caímos, incluso cuando teníamos muchachos nuevos, realmente mejoramos sorprendentemente rápido y llegamos a ese nivel increíble, e incluso creo que Tokio el año pasado fue solo el comienzo”.

El poseedor del récord de juegos de todos los tiempos de Australia continúa acumulando gorras: ahora está a solo unos pocos de los 400 y, a los 35, no parece que vaya a detenerse pronto.

“Me siento realmente bien y en forma, solo voy a darme la oportunidad de formar parte de los equipos y presionar por el equipo porque hay muchos lugares apretados y es un equipo increíble el que tenemos”, dijo.

“Hay muchos muchachos en Perth [where the team is based] eso podría estar aquí hoy, por lo que es un equipo realmente apretado y seguiré poniendo mi nombre adelante y dando lo mejor de mí”.

Si bien los Comm Games son agradables, los Juegos Olímpicos son el premio máximo para los jugadores de hockey, y Ockenden aún no ha logrado el oro en ese escenario.

París está a solo dos años de distancia, entonces, ¿estará allí?

“Ahora dices ‘sí, me gustaría ir’, pero es un poco más que eso”, dijo.

“Es difícil dejar a mi familia todo el tiempo. Tienes que asegurarte de que tu cuerpo esté bien y tu forma sea buena, y luego creo que veremos cómo va”.

Y si los Kookaburras pueden continuar construyendo hasta el oro en París, con Ockenden a la cabeza, eso podría llevarlos de leyendas de los Juegos de la Commonwealth a la inmortalidad deportiva australiana.

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