La sentencia de Brittney Griner renueva la presión sobre el presidente Biden

WASHINGTON — Inmediatamente después de que un juez de Moscú dictara el jueves la sentencia de nueve años de prisión de Brittney Griner, aumentaron las llamadas para que el presidente Biden encontrara la manera de llevarla a casa.

“Hacemos un llamado al presidente Biden y al gobierno de los Estados Unidos para que redoblen sus esfuerzos para hacer todo lo que sea necesario y posible”, dijo el reverendo Al Sharpton en un comunicado.

Funcionarios y analistas estadounidenses se habían resignado a un veredicto de culpabilidad para la Sra. Griner, una estrella del baloncesto que juega para un equipo ruso durante la temporada baja de la WNBA. Pero la fría realidad de su sentencia por un cargo de drogas fue un shock y los pedidos renovados para que Biden asegurara su liberación, incluso cuando los críticos se enfurecieron porque ofrecer intercambiar prisioneros con Moscú recompensa la toma de rehenes por parte de los rusos.

El resultado es un dilema doloroso para la administración de Biden, ya que trata de mantener una línea dura contra el presidente Vladimir V. Putin de Rusia por su guerra en Ucrania.

“Aquí no hay nada bueno”, dijo Andrea Schneider, experta en resolución de conflictos internacionales de la Facultad de Derecho de Cardozo. “No importa lo que haga Biden, será criticado, ya sea que estamos dando demasiado o que no estamos trabajando lo suficiente”.

Los funcionarios del Kremlin habían dicho que cualquier acuerdo potencial no podía proceder antes de que se completara su juicio, creando un rayo de esperanza de que el veredicto podría abrir la puerta a un intercambio. Pero los analistas dijeron que eso es poco probable en el corto plazo.

“No creo que esto se resuelva rápidamente”, dijo Jared Genser, un abogado de derechos humanos que representa a estadounidenses detenidos por gobiernos extranjeros. “Creo que el hecho de que Putin no haya dicho que sí de inmediato significa que miró la oferta de Estados Unidos y dijo: ‘Bueno, esa es su primera oferta. Puedo conseguir más que eso’”.

Esa oferta de EE. UU., presentada por primera vez a Rusia en junio, buscaba la liberación de la Sra. Griner y Paul N. Whelan, un ex infante de marina arrestado en Moscú y condenado por espionaje en 2020.

El gobierno de Biden propuso cambiar a los dos estadounidenses por el notorio traficante de armas ruso Viktor Bout, quien está a la mitad de una sentencia de prisión federal de 25 años por ofrecer vender armas a un grupo rebelde colombiano que Estados Unidos entonces consideraba una organización terrorista.

La propuesta ya ha remodelado la diplomacia estadounidense hacia Rusia, que había estado congelada en los niveles superiores desde la invasión de Ucrania por parte de Putin el 24 de febrero. Una llamada telefónica sobre el asunto el 29 de julio entre el secretario de Estado Antony J. Blinken y su homólogo ruso, Sergey V. Lavrov, fue su primera conversación desde que comenzó la guerra. Pero pareció dejar impasible al Kremlin. La Casa Blanca dice que Rusia ha hecho una contraoferta de “mala fe” no especificada que Estados Unidos no está tomando en serio.

El viernes, Lavrov dijo a los periodistas que las dos naciones continuarían discutiendo el tema a través de los canales establecidos. Repitió la insistencia del Kremlin de que Estados Unidos no discutiera las negociaciones en público, aunque los medios de comunicación rusos comenzaron a vincular el caso de Bout con el de Griner a principios de este verano.

Pero la presión está desequilibrada. Si bien Putin ha buscado durante mucho tiempo la liberación de Bout, tal vez por lealtad a un hombre con profundos vínculos con el estado de seguridad de Rusia, el encarcelamiento continuo del traficante de armas le cuesta poco a Putin. El tiempo, en otras palabras, está a favor de Putin.

El Sr. Biden, por otro lado, se encuentra apretado por dos lados.

Por un lado están los partidarios de la Sra. Griner. Su esposa, Cherelle Griner, ha pedido públicamente a Biden que llegue a un acuerdo con Putin lo antes posible. Sharpton, grupos de activistas demócratas, expertos en televisión, atletas profesionales y celebridades en las redes sociales se han hecho eco de esas súplicas. (El Sr. Sharpton el jueves también pidió la liberación del Sr. Whelan).

“¿Cómo podría sentir que Estados Unidos la respalda?” dijo la superestrella de la NBA LeBron James a mediados de julio. “Me sentiría como, ‘¿Quiero volver a Estados Unidos?’”.

Eso fue antes de que se hiciera pública la propuesta de Biden de liberar a Bout. Los funcionarios dijeron que divulgaron la oferta, que fue confirmada la semana pasada por una persona informada sobre las conversaciones, para aumentar la presión sobre Rusia. Pero la revelación también puede haber reflejado un deseo de mostrar a los partidarios de Griner que Biden no estaba sentado en sus manos.

“Creemos que es importante que el pueblo estadounidense sepa cuánto está trabajando el presidente Biden para que Brittney Griner y Paul Whelan regresen a casa”, dijo en ese momento John F. Kirby, portavoz de seguridad nacional de la Casa Blanca. “Creemos que es importante que sus familias sepan lo mucho que estamos trabajando en esto”.

Después de que la Sra. Griner fuera sentenciada el jueves, el Sr. Biden renovó su compromiso de “buscar todas las vías posibles para llevar a Brittney y Paul Whelan a casa a salvo lo antes posible”.

Sin embargo, la Casa Blanca no dijo cómo Biden podría lograr ese objetivo. “No creo que sea útil para Brittney o para Paul que hablemos más públicamente sobre dónde estamos en las conversaciones y lo que el presidente podría o no estar dispuesto a hacer”, dijo Kirby.

Pero casi cualquier oferta adicional seguramente amplificaría las críticas del otro flanco de Biden, y las acusaciones de que Biden estaba cediendo a la extorsión de Putin, un hombre al que ha llamado criminal de guerra.

“Es por eso que las dictaduras, como Venezuela, Irán, China, Rusia, toman a los estadounidenses como rehenes, porque saben que obtendrán algo a cambio”, dijo a Newsmax el representante Mike Waltz, republicano de Florida, la semana pasada. “Saben que eventualmente alguna administración pagará. Y esto solo pone un objetivo en la espalda de todos los estadounidenses”.

Mike Pompeo, el exsecretario de Estado, se hizo eco de las críticas en una entrevista de Fox News la semana pasada y dijo que liberar a Bout “probablemente conduciría a que más” estadounidenses fueran arrestados en el extranjero. Y el expresidente Donald J. Trump, quien cuando estuvo en el cargo se enorgullecía de liberar a los estadounidenses detenidos en el extranjero, criticó el acuerdo propuesto en términos crudos.

El Sr. Bout, dijo, era “absolutamente uno de los peores del mundo, y se le dará su libertad porque una persona potencialmente malcriada entra en Rusia cargada de drogas”. (Los funcionarios rusos que detuvieron a la Sra. Griner en un aeropuerto del área de Moscú a mediados de febrero encontraron menos de un gramo de aceite de cannabis para vaporizar en sus bolsos).

Genser, el abogado de otros estadounidenses detenidos, señaló que Biden tiene una opción más allá de elevar su oferta. Podría buscar nuevas formas de hacer sufrir a Putin.

“Es necesario elevar drásticamente el costo para Vladimir Putin de mantenerlos detenidos”, dijo Genser. “No se trata solo de darle a Putin lo que quiere. Se trata de aumentar simultáneamente el dolor para él”.

Sin embargo, esa no es una tarea fácil. Los funcionarios de la administración de Biden han pasado meses tratando de idear formas de infligir suficiente dolor a Putin para que detenga su invasión de Ucrania. Al igual que la libertad de la Sra. Griner y el Sr. Whelan, ese objetivo también sigue siendo difícil de alcanzar.

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