La policía de Texas suele ser dura con los médicamente vulnerables, alega la demanda

Un dispositivo de diálisis dañado. Un audífono roto. Un paciente de cáncer maltratado. Estas acusaciones están incluidas en una demanda federal presentada esta semana contra un departamento de policía de Texas acusado de usar rutinariamente “fuerza severa contra civiles obedientes”, incluidas personas con problemas médicos.

La demanda, presentada el jueves en el Tribunal de Distrito de EE. UU. para el Distrito Sur de Texas por abogados del Proyecto de Responsabilidad de la Policía Nacional, afirma que los oficiales del Departamento de Policía de Rosenberg detuvieron ilegalmente a una pareja a punta de pistola antes de destruir, dañar o confiscar sus pertenencias, incluida la diálisis. dispositivo, el 6 de noviembre de 2020.

Regina Armstead y Michael Lewis, que tiene una enfermedad renal, dijeron que la parada de casi una hora los dejó sintiéndose “asustados, humillados, avergonzados y perseguidos por ser negros”, dice la demanda.

Regina Armstead y Michael Lewis.  La pareja está demandando al Departamento de Policía de Rosenberg por detenerlos ilegalmente y dañar el dispositivo de diálisis de Lewis.
Regina Armstead y Michael Lewis. La pareja está demandando al Departamento de Policía de Rosenberg por detenerlos ilegalmente y dañar el dispositivo de diálisis de Lewis.Cortesía de Regina Armstead y Michael Lewis

Su experiencia, según la demanda, es típica de “muchos otros civiles” en la ciudad de aproximadamente 39,000 habitantes, ubicada a unas 40 millas al suroeste de Houston.

La pareja, que conducía a casa después de recoger una comida, fue detenida por las autoridades que buscaban un automóvil blanco vinculado a un grupo de adolescentes armados, dice la demanda.

Lewis y Armstead conducían un Dodge Charger blanco, pero eran mucho mayores que los sospechosos: Armstead, asistente de enfermería, tiene 57 años. Lewis, un supervisor jubilado de Imperial Sugar, tiene 67.

Aún así, Armstead fue esposado y colocado en el vehículo patrullero a punta de pistola sin explicación, alega la demanda.

La pareja alertó a los oficiales sobre el dispositivo en el brazo de Lewis que se usaba para conectarse a una máquina de diálisis, y la advertencia que había recibido de los médicos de que no se pusiera nada apretado alrededor de las manos o las muñecas, según la demanda.

“Pero siguieron haciendo lo que querían hacer”, dijo Lewis a NBC News.

El dispositivo, una fístula, no funcionó después de que Lewis fue detenido, y ha necesitado de ocho a 10 procedimientos en los casi dos años desde entonces para garantizar que su tratamiento de tres días a la semana transcurra sin problemas, dijo. Durante un viaje el mes pasado, dijo que le tuvieron que insertar una parte en el brazo para “abrir la vena”.

La pareja fue liberada sin cargos, aunque los oficiales que registraron su automóvil confiscaron el teléfono celular de Armstead sin decírselo, dijo.

Y su llavero, que los oficiales le dijeron que dejara caer, terminó aplastado y en el camino, dijo. El teléfono de Armstead fue devuelto, pero el departamento no pagó el costo de reemplazo de $270 de su dispositivo clave, a pesar de las múltiples solicitudes, dijo.

“Espero que esto sea mejor para todos nosotros, pero especialmente para las personas de color”, dijo Armstead sobre la demanda. “No solo nos está pasando a nosotros”.

Ni el jefe de policía de Rosenberg ni el alcalde de la ciudad respondieron a las solicitudes de comentarios. El bufete de abogados que representa a la ciudad no respondió, y tampoco dos exjefes de policía.

Los mensajes telefónicos dejados en los números enumerados para cuatro de los oficiales nombrados en la demanda no fueron devueltos y no se pudo contactar a un quinto oficial.

‘Este no es un oficial individual’

Una abogada de la pareja, Lauren Bonds, dijo que lo que pasaron Lewis y Armstead muestra cómo el departamento de policía de la ciudad opera “sin responsabilidad”.

“Este no es un oficial individual que está volando bajo el radar”, dijo. “La ciudad y el departamento de policía no han querido mejorar el comportamiento de sus oficiales”.

Los cinco oficiales involucrados en la detención de la pareja fueron nombrados en unas 100 denuncias en siete años, dijo Bonds, citando datos que su equipo legal obtuvo a través de una solicitud de registros públicos.

En un incidente de 2016 al que se hace referencia en la demanda, una madre describió a un oficial que arrojó el teléfono de su hijo al suelo y lo rompió mientras intentaba grabar una respuesta policial a una ruidosa comida familiar al aire libre, dijo Bonds. Hace dos años, los oficiales “blandearon pistolas y rifles” a un grupo de personas desarmadas que filmaban un video musical, dice la demanda.

Bonds dijo que la solicitud de registros no encontró medidas disciplinarias asociadas con las quejas.

NBC News no ha verificado las acusaciones en las denuncias. Ni el alcalde ni el jefe de policía respondieron a las solicitudes de comentarios.

Bonds también señaló una serie de demandas presentadas contra el departamento que abarcaron más de una década, incluidas algunas presentadas por personas discapacitadas o con problemas médicos. En esta última categoría, uno de los casos fue desestimado, otro fue resuelto y un tercero está en curso.

Un audífono roto

En 2009, un sargento de policía fuera de servicio con pérdida auditiva, de las cercanías de Richmond, fue detenido en Rosenberg, según una demanda federal que presentó el sargento mayor, Robert Eiteman.

La demanda, que se mencionó en la denuncia presentada por el Proyecto de Responsabilidad Policial, fue desestimada en 2013.

En una declaración jurada incluida en la demanda, Eiteman, que en ese momento solo usaba un audífono, dijo que no le dijeron por qué lo detuvieron y que creía que estaba siguiendo las instrucciones del oficial cuando colocó las manos sobre las suyas. coche.

El oficial, Justin Pannell, en realidad le había dicho a Eiteman que volviera a su automóvil, y lo que Pannell percibió como un desafío lo llevó a arrojar a Eiteman al suelo, según la decisión de un juez en la demanda.

Pannell golpeó y esposó a Eiteman, luego colocó su rodilla sobre la cabeza y el cuello del sargento mientras presionaba su rostro contra el asfalto, según los documentos de la decisión. Eiteman luchó por entrar en el auto de Pannell, y el oficial amenazó con “tasearlo”, según la decisión.

En la declaración jurada, Eiteman dijo que su único audífono que funcionaba, que costó $4,500, se rompió durante el encuentro.

Fue fichado bajo sospecha de conducir en estado de ebriedad y resistirse al arresto, aunque negó las acusaciones y los cargos fueron desestimados después de que un juez determinó que no había causa probable para detenerlo, según la decisión. En una demanda presentada en 2011, Eiteman afirmó que fue víctima de fuerza excesiva y arresto falso.

“Nunca imaginé que me convertiría en el objetivo de un policía callejero demasiado agresivo y sin respeto por la política”, dijo en la declaración jurada.

Los abogados que representan a la ciudad negaron las acusaciones y dijeron en un expediente judicial que Pannell usó un nivel de fuerza “razonable” cuando Eiteman no cumplió con las órdenes verbales. El juez estuvo de acuerdo con la ciudad y, en 2013, se desestimó su demanda.

Un mensaje dejado en un número de teléfono que figura bajo el nombre de Eiteman no fue devuelto, y el abogado que lo representó no respondió a una solicitud de comentarios. Pannell, quien dejó el departamento y ahora trabaja para una firma de investigaciones privadas, no respondió a una solicitud de comentarios.

Altercado con un paciente de cáncer

Un año después de que se desestimara el caso de Eiteman, una mujer de 51 años con un dispositivo en el pecho para administrar medicamentos contra el cáncer fue abordada por un oficial de policía de Rosenberg durante una disputa familiar, según una demanda federal presentada en 2016 alegando fuerza excesiva. y falso arresto.

La demanda también fue mencionada por el Proyecto de Responsabilidad Policial.

La disputa se convirtió en una confrontación física cuando un oficial le dijo al esposo de la mujer que “retrocediera” mientras alertaba a los oficiales sobre su condición, según la demanda, que citaba un video de dashcam. Después de que el hombre, Steven Sáenz, retrocediera, un oficial apareció para abordarlo y comenzó a “golpearlo” en la cabeza, lo que provocó que se desmayara temporalmente, dice la demanda.

Otro oficial abordó a su esposa, Christine Saenz, según la demanda.

En un perturbador video de teléfono celular proporcionado a NBC News por el abogado de la familia, se puede ver a Steven Sáenz en el suelo, con la cabeza ensangrentada y un oficial encima de él. Christine Saenz parece estar en el suelo cerca, gritando a su esposo que “detenga” mientras otro oficial le coloca las esposas.

Mientras los oficiales luchan con Steven Saenz, se puede ver a Christine Saenz poniéndose de pie antes de que un oficial la arroje al suelo. Luego se puede ver al mismo oficial golpeando a Steven Saenz en la cabeza.

“Ella necesita ser revisada, tiene cáncer”, se puede escuchar al hombre que graba el video, el hijo de la pareja, decir poco tiempo después.

El 30 de julio, los Sáenz fueron arrestados bajo sospecha de agredir a un servidor público y causar lesiones corporales, según muestran los registros judiciales. Su hijo Brandon Alaniz también fue arrestado y acusado de interferir con un oficial.

En un expediente judicial incluido en la demanda federal, los abogados del departamento de policía dijeron que los agentes actuaron cuando Steven Sáenz “se insertó físicamente” entre un agente y su esposa.

“Los oficiales le pidieron al Sr. Sáenz que diera un paso atrás y dejara de interferir, pero él se negó a cumplir”, dice el expediente, y agrega que, en cambio, la pareja agredió a los oficiales. Alaniz fue detenida por “interferir repetidamente” en la investigación, dice el documento.

Los registros judiciales muestran que todos menos uno de los cargos fueron desestimados. Un portavoz del fiscal de distrito del condado de Fort Bend dijo que el cargo de Alaniz se retiró debido a la insuficiencia de pruebas.

Los cargos contra Christine Sáenz fueron desestimados “en interés de la justicia”, dijo el portavoz del fiscal de distrito, Wesley Wittig. Wittig agregó que no estaba claro qué significaba eso y que los archivos adicionales que podrían aclarar el despido no estaban disponibles de inmediato.

Los cargos contra Steven Sáenz se redujeron a un delito menor de resistencia, y él se declaró culpable y se le dio tiempo cumplido, dijo Wittig.

Los Saenze se negaron a ser entrevistados, pero el abogado que manejó su demanda de derechos civiles, Robert Whitley, dijo que la demanda se resolvió en 2017 por un monto no revelado.

La nariz de Steven Saenz se rompió en el altercado, dice la demanda, y tanto él como su esposa sufrieron conmociones cerebrales.

“Estos policías estaban fuera de serie”, dijo Whitley. “Hicieron estallar toda esta situación. Es el tipo de cosa que te hace hervir la sangre”.

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