La economía de Sri Lanka se ha ‘colapsado por completo’, dice el primer ministro

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“Colapsado”. Una “situación grave”. Y potencialmente, una “caída al fondo”.

Esas son algunas de las formas en que el primer ministro de Sri Lanka describió el miércoles la tambaleante economía de su país, ya que la nación insular enfrenta una escasez extrema de alimentos y combustible.

Los comentarios al Parlamento del primer ministro Ranil Wickremesinghe se producen después de semanas de agitación causada por la incompetencia del gobierno, dicen los expertos, una dinámica exacerbada por la inflación global y el desorden de la cadena de suministro en medio de la invasión rusa de Ucrania y los impactos persistentes de la pandemia de coronavirus.

Sri Lanka cierra, las familias luchan por los alimentos a medida que la crisis se profundiza

“Ahora nos enfrentamos a una situación mucho más grave más allá de la mera escasez de combustible, gas, electricidad y alimentos”, dijo Wickremesinghe, hablando en cingalés. “Nuestra economía se ha enfrentado a un colapso total”.

A Sri Lanka, un país de 23 millones de habitantes frente a la costa sureste de la India, básicamente se le ha cerrado la puerta al suministro de combustible, ya que su Ceylon Petroleum Corp. nacional tiene una deuda de 700 millones de dólares.

“Ningún país u organización en el mundo está dispuesto a proporcionarnos combustible”, dijo el primer ministro. “Incluso son reacios a proporcionar combustible por dinero en efectivo”.

El caos económico sigue a una explosión de malestar político: protestas provocadas por la creciente incertidumbre económica y la ira por la corrupción entre la familia gobernante Rajapaska obligó a Gotabaya Rajapaska, el presidente, a expulsar a su hermano, Mahinda Rajapaksa, de la oficina del primer ministro el mes pasado. Wickremesinghe fue nombrado poco después.

Dentro del colapso de la dinastía Rajapaksa en Sri Lanka

Aunque la proclamación de Wickremesinghe fue dramática, no fue necesariamente exagerada. “La economía ciertamente está al borde del colapso”, dijo Nirvikar Singh, profesor de economía y experto en el sur de Asia en la Universidad de California en Santa Cruz. El gobierno ha sido “sorprendentemente irresponsable e incompetente”, al haber administrado mal la política monetaria y económica del país desde 2019, dijo.

En los últimos días, las filas de gasolina se han extendido por millas. El lunes, las escuelas y las oficinas gubernamentales en las principales ciudades estuvieron cerradas durante al menos una semana y la escasez de combustible obligó al país a detenerse en seco.

La inseguridad alimentaria también ha afectado a Sri Lanka, con datos del banco central del país que muestran un fuerte aumento en los precios de todos los alimentos. El arroz, un alimento básico en el país, cuesta casi tres veces más que hace un año. Los precios de productos esenciales como los tomates se han cuadruplicado con respecto al año anterior. La semana pasada, se pidió a los trabajadores del gobierno que cultivaran sus alimentos en sus patios traseros.

Las escuelas y las oficinas gubernamentales de las principales ciudades de Sri Lanka cerraron el 19 de junio durante al menos una semana debido a la grave escasez de combustible. (Vídeo: Reuters)

Los signos de la devastadora crisis están en todas partes, incluida la escasez de medicamentos en hospitales y negocios al borde del cierre. En el principal hospital público de la capital, Colombo, los suministros esenciales como medicamentos y catéteres son escasos.

“Estamos tratando de arreglárnoslas de alguna manera, pero hay escasez”, dijo la portavoz del hospital, Pushpa De Soysa. “Solo tenemos que ser juiciosos al usar lo que tenemos”.

En el cercano y bullicioso vecindario de Colpetty, el propietario de un restaurante, Pradeep Vithanachchi, se vio obligado a recurrir al mercado negro en busca de gas para cocinar, que es difícil de encontrar y costoso cuando está disponible esporádicamente.

“Ahora es una crisis existencial tanto para el negocio como para nosotros”, dijo sobre el restaurante, un elemento fijo allí durante cuatro décadas que heredó de su padre.

Sri Lanka está esperando la asistencia crediticia del Fondo Monetario Internacional, que según Wickremesinghe no solo brindaría una ayuda tangible, sino que también actuaría como un “sello de aprobación” para que “el mundo vuelva a confiar en nosotros”, lo que permitirá que el país reciba préstamos a bajo interés de otras naciones.

La contracción del crecimiento es motivo de gran preocupación, dicen los economistas. Ahilan Kadirgamar, economista de la Universidad Jaffna del país, dijo que es probable que la economía se reduzca en un 10 por ciento. “La gente ha renunciado a la producción y no hay planificación ni proceso para abordar esto”, dijo, y agregó que el país tardará al menos cinco años en encontrar una base sólida nuevamente.

Singh dijo que la ayuda financiera internacional “debería ser capaz de cambiar las cosas con relativa rapidez, aunque habrá secuelas dolorosas”. Señaló que Sri Lanka es una economía relativamente pequeña, lo que significa que las finanzas necesarias para sacar a la isla de su implosión económica “no son grandes a escala mundial”.

Si Sri Lanka emerge del caos, la experiencia ofrecería una ventaja, dijo Singh, a medida que las preocupaciones económicas giran en todo el mundo.

“Sri Lanka brinda una lección a otros países sobre los conceptos básicos de la gestión económica”, dijo. “Estas lecciones no son nuevas, pero a veces se olvidan”.

Masih informó desde Nueva Delhi y Farisz desde Colombo.

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