Jóvenes beisbolistas cubanos parten hacia el sueño de las Grandes Ligas de EE.UU.

Los peloteros cubanos Leoni Venego y Kevin Kindelan sueñan con el estrellato.

Leoni, de siete años, es primera base de un equipo de béisbol de la liga juvenil del centro de La Habana, y Kevin, de 8, es un torpe campocorto.

Pero, a diferencia de su compañero de equipo, que espera jugar en el club nacional de su país, la mirada de Leoni está hacia el norte.

“Quiero llegar a las Grandes Ligas y ser como Yuli Gurriel”, dice, refiriéndose a un estelar primera base cubano de los Astros de Houston en los Estados Unidos, el rival de Cuba desde hace mucho tiempo.

Éxodo de jugadores

El béisbol es el pasatiempo nacional de Cuba y fue la actividad favorita de su exlíder, Fidel Castro.

Pero el país está perdiendo jugadores al ritmo.

Refleja un éxodo más amplio de la isla gobernada por comunistas, que está atormentada por una crisis social y económica.

Los niños juegan béisbol en la calle en el centro de La Habana.
Los niños juegan béisbol en la calle en el centro de La Habana.(Reuters: Alejandro Meneghini )

La economía de Cuba se contrajo un 11 por ciento en 2020 y solo ha subido desde entonces, según muestran las cifras oficiales.

Asolado por la pandemia y estrangulado aún más por el embargo de la era de la Guerra Fría impuesto por los EE. UU., las largas filas para obtener alimentos, medicamentos y combustible son la norma.

Estas condiciones han llevado a más de 157.000 cubanos a Estados Unidos desde octubre de 2021, según la agencia estadounidense de Aduanas y Protección Fronteriza.

niño se sube a la parte trasera de la moto de su padre
Kevin Kindelan se sube a la moto de su padre para ir a una lección de béisbol en La Habana. (Reuters: Alejandro Meneghini)

“En los últimos seis años también se ha triplicado el número de peloteros que han salido del país en comparación con la década entre 2000 y 2010”, según Francis Romero, experto en béisbol cubano y autor de libros que vive en Florida.

“Ninguna liga de béisbol… podría sobrevivir a eso”.

Un niño mira un partido de béisbol entre Industriales y Artemisa en el Estadio Latinoamericano de La Habana.
Un niño mira un partido de béisbol entre Industriales y Artemisa en el Estadio Latinoamericano de La Habana.(Reuters: Alejandro Meneghini)

Él dice que menos jugadores jóvenes están motivados por la ideología comunista, que ha impulsado a los equipos cubanos durante décadas y trajo a casa el oro en Barcelona en 1992, Atlanta en 1996 y Atenas en 2004.

“Los jugadores antes esperaban mucho tiempo para emigrar, para probarse. Ahora se van a los 16 o 17 años”, dice.

“Muchos de los jugadores cubanos ya no están alineados con la ideología o la política del gobierno”.

Sin bates, guantes o pelotas

En el lodoso interior del campo de béisbol de Ponton, en el centro de La Habana, algunos de los jugadores más jóvenes de Cuba hacen sus primeros y emocionados swings.

Pero ni siquiera estos niños pueden escapar del impacto de la dura crisis económica de Cuba, o del atractivo de la migración, dice el entrenador Irakly Chirino, ex jugador de la liga nacional de Cuba que comenzó su carrera en el Ponton.

“Aquí no tenemos guantes, bates, zapatos, ni siquiera pelotas para jugar… y cuando las tenemos, son demasiado caras”.

Niños charlando antes de la práctica de béisbol
Niños conversan antes de la práctica de béisbol en La Habana.(Reuters: Alejandro Meneghini)

Esto ha llevado a los jugadores jóvenes ávidos al fútbol, ​​el deporte favorito en otras partes de América Latina, que necesita menos equipo para jugar, o a soñar con jugar en el extranjero, dice.

“No nos engañemos… estamos perdiendo a nuestros mejores peloteros antes de que lleguen a la serie nacional”, dice Chirino.

‘Nunca traicionarías a tu país’

El entrenador Nicolás Reyes, de 73 años, ha visto a más de una docena de sus exjugadores firmar contratos en ligas fuera de Cuba.

“Empezaron conmigo y ahora están en el [US] Ligas Mayores. Me enorgullece”.

Las niñas miran desde una roca alta un juego de béisbol para niños
Espectadores en un partido de béisbol infantil en La Habana. (Reuters: Alejandro Meneghini)

Dice que el atractivo de la fama y la fortuna supera cada vez más al amor por la patria.

“Cuando yo jugaba, no era así. Nunca traicionarías a tu país”.

El presidente de la Federación Cubana de Béisbol, Juan Reinaldo Pérez, dice que aún hay esperanza para el béisbol cubano.

Niños del equipo de béisbol de Centro Habana escuchan instrucciones de un entrenador de béisbol durante un partido en La Habana
Niños del equipo de béisbol de Centro Habana escuchan instrucciones de su entrenador.(Reuters: Alejandro Meneghini)

Él dice que los recursos limitados de Cuba ahora se enfocan en evitar que las estrellas del béisbol en ciernes se vayan.

“Somos un país con tradición beisbolera y que sigue creciendo”.

En mayo, la federación cubana firmó un acuerdo con la Confederación Mundial de Béisbol Softbol que permite a los cubanos contratar ligas profesionales internacionales sin abandonar su hogar o nacionalidad.

  El primera base de los Astros de Houston, Yuli Gurriel (10), conecta un doble contra los Marineros de Seattle
El primera base de los Astros de Houston, Yuli Gurriel, es uno de los muchos jugadores cubanos en ir a las Grandes Ligas.(Reuters: Thomas Shea/USA TODAY Deportes)

Un acuerdo similar con Major League Baseball en los Estados Unidos en 2018 habría otorgado a los cubanos el mismo derecho.

Pero fue eliminado por el entonces presidente de los Estados Unidos, Donald Trump, antes de que pudiera implementarse.

Un grupo de niños reunidos alrededor de un bate de béisbol en La Habana.
Kevin Kindelan jugando béisbol con sus amigos.(Reuters: Alejandro Meneghini)

Sin el trato, es difícil mantener el talento en casa, dice Guillermo Carmona, gerente del equipo Industriales de Cuba.

“Sin duda, [that deal] fue una gran motivacion [for our players],” él dice.

“Ahora, muchos nos han dejado”.

Reuters

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