Gobierno cancelará $6 mil millones en préstamos estudiantiles para prestatarios defraudados

Alrededor de 200,000 exalumnos que asistieron a escuelas que dijeron que los defraudaron verán cancelados $ 6 mil millones en préstamos federales en virtud de un acuerdo general anunciado el miércoles, el último movimiento de la administración Biden para abordar la crisis de préstamos estudiantiles mediante la eliminación de algunas deudas.

Aquellos que solicitaron alivio, algunos hace siete años, perderán sus préstamos si asistieron a una de las más de 150 escuelas mencionadas en el acuerdo de demanda colectiva, casi todas las cuales son universidades y programas vocacionales con fines de lucro. El acuerdo revierte 128,000 avisos de denegación, que un juez federal calificó de “perturbadoramente kafkianos”, que se enviaron a los solicitantes de ayuda durante la administración Trump.

Muchas de las escuelas incluidas en el acuerdo están fuera de servicio. Incluyen grandes cadenas como Art Institutes y otros campus administrados por Dream Center, cuyas operaciones colapsaron abruptamente en 2019, y aquellos propiedad de Career Education Corporation. Este último, en su apogeo, inscribió a decenas de miles de estudiantes en más de 100 ubicaciones. El acuerdo también incluye algunas universidades que todavía están en funcionamiento, incluidas la Universidad de Phoenix, la Universidad del Gran Cañón y la Universidad DeVry.

El secretario de Educación, Miguel Cardona, calificó el acuerdo como “justo y equitativo para todas las partes”.

El Departamento de Educación otorgó alivio a los solicitantes de las escuelas incluidas en el acuerdo “basado en fuertes indicios de mala conducta sustancial por parte de las escuelas enumeradas, ya sea que se alegara de manera creíble o en algunos casos se probara”, según los documentos de conciliación presentados ante el Tribunal de Distrito de EE. UU. para el Norte. Distrito de California. Los préstamos de esos prestatarios se eliminarán por completo y se reembolsarán todos los pagos que hayan realizado.

El acuerdo, que debe ser aprobado por un juez federal, fue recibido con vítores y alivio por parte de los prestatarios. “¡Esta es probablemente la cosa más sexy que he visto en mucho tiempo!” uno publicado en un grupo de Facebook. “Mi escuela aparece como un mal actor y mi deuda será eliminada”.

El acuerdo es un paso importante hacia la resolución de un problema que se había extendido a lo largo de tres administraciones presidenciales: un exceso de reclamos de ayuda de estudiantes que asistían a escuelas con fines de lucro que los cargaron con grandes facturas por una educación deficiente.

Una represión estatal y federal hace una década condujo a acciones de cumplimiento contra algunos de los operadores más notorios de la industria, lo que llevó a la bancarrota a varias cadenas prominentes. Pero incluso después de que las escuelas desaparecieron, las deudas en que incurrieron sus antiguos alumnos permanecieron.

La administración Obama trató de abordar el problema actualizando un programa federal llamado defensa del prestatario para el reembolso, que permite que aquellos que asistieron a escuelas que violaron las leyes estatales de protección al consumidor o cometieron fechorías graves eliminaran sus préstamos estudiantiles federales.

Sin embargo, Betsy DeVos, la secretaria de educación del presidente Donald J. Trump, congeló el programa y lo calificó como un obsequio de “dinero gratis”. La Sra. DeVos permitió que se acumularan cientos de miles de reclamaciones; en su último año en el cargo, los funcionarios produjeron negaciones masivas.

La administración Biden revivió el programa de defensa del prestatario y lo usó a principios de este mes para liquidar casi $6 mil millones en préstamos para 580,000 prestatarios que asistieron a Corinthian Colleges, una gran cadena que cerró en 2015 luego de numerosas acusaciones de tácticas de reclutamiento ilegal. También otorgó reclamos de defensa del prestatario en media docena de otras escuelas.

Pero las denegaciones masivas bajo la Sra. DeVos permanecieron, así como una cola de decenas de miles de solicitudes de ayuda pendientes, muchas de ellas con años de antigüedad. El acuerdo del miércoles eliminaría las negaciones, tratándolas como si nunca hubieran ocurrido. El acuerdo también promete resolver todas las solicitudes que no se otorgan automáticamente, para aquellas que involucran escuelas que no están en la lista de liquidación, dentro de los seis a 30 meses.

“Este trascendental acuerdo propuesto brindará respuestas y certeza a los prestatarios que han luchado mucho por una resolución justa de sus reclamos de defensa del prestatario después de haber sido engañados por sus escuelas e ignorados o incluso rechazados por su gobierno”, dijo Eileen Connor, directora de la Project on Predatory Student Lending, que representó a los prestatarios en el caso.

El alivio del acuerdo se limita principalmente a aquellos que presentaron una solicitud de defensa del prestatario el 22 de junio de 2022 o antes. El Departamento de Educación ahora debe decidir si aprobará reclamos futuros de estudiantes que asistieron a las escuelas que, según dijo, actuaron ilícitamente.

El Sr. Biden todavía está considerando una decisión más importante: si usar la acción ejecutiva para cumplir una promesa de campaña de cancelar $10,000 en deuda de préstamos estudiantiles federales para todos los prestatarios. La alta inflación ha intensificado un debate entre sus asesores sobre la sabiduría de tal medida.

Theresa Sweet, una de las demandantes nombradas en la demanda colectiva, dijo que estaba sorprendida de lograr lo que consideraba justicia después de años de estrés y, a medida que avanzaban las conversaciones para llegar a un acuerdo, la “montaña rusa de sentir que el proceso se desmoronaría. ”

La Sra. Sweet se graduó en 2006 del Brooks Institute of Photography, una escuela con fines de lucro propiedad de Career Education Corporation que cerró en 2016. Cargada con la deuda de un programa que prometía a los estudiantes carreras lucrativas pero les ofrecía poca capacitación o apoyo real, luchó después de la graduación para ganar un salario digno.

“Espero que la experiencia de todos y cada uno de los miembros de la clase sirva como prueba de que luchar por sus derechos es algo que nunca debe tener miedo de hacer”, dijo en un correo electrónico. “Ha sido un camino demasiado largo, pero creo que finalmente estamos donde necesitábamos estar todo el tiempo”.

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