Estados Unidos podría usar un poco de diplomacia de jazz

Sentado en el Festival de Jazz de Newport en un caluroso fin de semana reciente de verano, recordé el poder de la música para unirnos en un espíritu de coexistencia pacífica, algo que nos ha eludido durante meses, si no años.

La audiencia estimada en el pico del evento con entradas agotadas de este año en el Parque Estatal Fort Adams en Rhode Island fue de 11,000. Aparte de un posible golpe de calor, no vi ninguna emoción negativa en la gran multitud. La gente se sentó en sillas portátiles, debajo de tiendas de campaña o sobre mantas, balanceándose al ritmo de la música de artistas como Norah Jones y Terence Blanchard.

Volviendo a Washington, DC polarizado, partidista y políticamente paralizado, se me ocurrió: Estados Unidos podría usar un poco más de jazz en estos días.

En el contexto de una nueva guerra fría con Rusia y la guerra en Ucrania, uno se siente tentado a imaginar cómo manejamos nuestra imagen en la década de 1950, cuando estábamos obsesionados con la Unión Soviética como enemigo ideológico. ¿Cómo nos dimos a conocer y entender en un mundo profundamente dividido?

Una herramienta que empleamos con éxito cuando el mundo parecía sobrecalentado fue la música, específicamente el jazz.

Un poco de historia: Buscando expandir el poder cultural estadounidense en una nueva era, el gobierno de EE. UU. lanzó, en febrero de 1942, casi tres meses después del ataque japonés a Pearl Harbor, una estación de radio conocida inicialmente por el plural “Voces de América”. que se convirtió en la singular “Voz de América” (VOA). Todavía está funcionando hoy.

En la década de 1950, en el apogeo del anticomunismo, Estados Unidos necesitaba mejorar su juego de mensajería. En 1955, la VOA concibió una forma de llegar a los europeos y, por extensión, a los rusos, con acordes y sonidos estadounidenses en lugar de solo retórica para transmitir una sensación de innovación estadounidense.

Como escribe Nicholas Cull, en “La Guerra Fría y la Agencia de Información de los Estados Unidos”, los planes de la VOA para 1955 incluían un “programa de disc jockey aparentemente dirigido a Escandinavia pero que llegaba a la URSS, originalmente propuesto por la Embajada de los Estados Unidos en Moscú”. Cull recuerda cómo los oyentes en Europa en la noche del 6 de enero de 1955 escucharon las notas estimulantes de la melodía característica “Take the A-Train” de Duke Ellington, seguidas por la voz resonante y profunda del presentador y experto en jazz Willis Conover. ”

Willis Conover y entusiastas del jazz como el representante Adam Clayton Powell Jr. (DN.Y.) reconocieron que el jazz estadounidense podría exportarse a todo el mundo con una resonancia aún mayor que la propaganda política y mostraría un lado de Estados Unidos que encarnaba la libertad incluso como imagen. de un país dividido racialmente se afianzó. Jazz podía manejar las notas discordantes.

En 1956, Powell hizo arreglos para que su amigo cercano Dizzy Gillespie hiciera la primera gira de jazz de buena voluntad del Departamento de Estado con una banda de 18 integrantes que viajaba por todo el sur de Europa, Medio Oriente y el sur de Asia. Obtuvo elogios generalizados, aplausos y un titular en el New York Times ese año, “Estados Unidos tiene un arma sónica secreta: el jazz”.

Jazz Diplomacy, como se le conoció, despegó en las décadas siguientes. En una exposición fotográfica reciente en el Meridian International Center, hay imágenes de Dizzy Gillespie en 1956 encantando a una serpiente con su trompeta en Karachi, Pakistán; Louis Armstrong en el 61, rodeado de niños que reían afuera de un hospital en El Cairo; Benny Goodman en el 62, tocando su clarinete en la Plaza Roja; Duke Ellington en el 63, fumando un narguile en Ctesiphon en Irak. A lo largo de la década de 1970, artistas talentosos como Dave Brubeck y Miles Davis recorrieron el mundo tocando en nombre de Estados Unidos.

En 1988, Conover dijo en “Jazz Forum”, “El jazz es el paralelo musical de nuestro sistema político y social estadounidense. Acordamos de antemano las leyes y costumbres que respetamos y, habiendo llegado a un acuerdo, somos libres de hacer lo que queramos dentro de esas limitaciones. Es lo mismo con el jazz”.

Hoy en día todavía hay intercambios musicales y programas de jazz financiados por el gobierno de los Estados Unidos, pero carecen del brillo y la pasión de antaño. El Congreso continúa financiando muchos de los intercambios educativos y culturales de nuestra nación, pero las sumas palidecen en comparación con lo que Estados Unidos gasta en defensa y asistencia exterior.

En una época de redes sociales, desinformación desenfrenada e intensas luchas entre la democracia y el autoritarismo, debemos revisar el papel de la diplomacia pública y los asuntos culturales como una herramienta en nuestro conjunto de herramientas de política exterior. A decir verdad, a todos nos vendría bien un poco más de música en el mundo.

Tara D. Sonenshine es profesora de la cátedra Edward R. Murrow de Práctica en Diplomacia Pública en la Facultad de Derecho y Diplomacia Fletcher de la Universidad de Tufts.

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