El excéntrico “reino” amante de los libros del Reino Unido

El excéntrico “reino” amante de los libros del Reino Unido

(Credito de imagen: ricardo collet)

(Crédito: Richard Collett)

En 1977, Richard Booth se declaró a sí mismo “rey” de Hay-on-Wye para salvar a la ciudad fronteriza galesa de la ruina económica. Ahora, el famoso lugar está celebrando su legado.

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El 1 de abril de 1977, el propietario de una librería de segunda mano, Richard Booth, se puso una corona casera, marchó por las calles de Hay-on-Wye y se proclamó “Rey del heno” frente a las puertas del castillo de la era normanda de la ciudad galesa.

Sosteniendo un cetro real hecho de plomería de latón y con la bandera verde y blanca recién cosida del nuevo “Reino de Hay” ondeando detrás de él, Booth informó a los desconcertados residentes y presionó que él mismo como “rey”, la independencia del Reino Unido. fomentaría el turismo y revitalizaría la economía en declive de la ciudad.

Booth emitió pasaportes, sellos y moneda para su nueva “nación”, sus “ministros de gabinete” fueron elegidos después de unas copas de más en el pub local, y luego nombraría a su caballo, Goldie, como primer ministro. Otorgó ciudadanía y títulos nobiliarios a sus partidarios y fanáticos, y gobernaría su reino autoproclamado desde las murallas de Hay Castle hasta su muerte en 2019.

“Booth era un showman y un hombre de negocios”, dijo Mari Fforde, una historiadora local que trabaja para Hay Castle Trust. “Él vio cualquier oportunidad para la publicidad. La declaración de independencia fue parte de ese agudo sentido de la publicidad, su vena excéntrica e iconoclasta y su amor por la atención”.

El audaz intento de independencia del librero revivió la suerte de un pueblo en crisis. “Muchas ciudades pequeñas estaban en declive en ese momento”, explicó el Dr. Reg Clark, quien trabajó como publicista de Booth en la década de 1970 y se convirtió en el “Ministro de Tecnología” del Reino de Hay. “El declive estaba ocurriendo en las pequeñas ciudades galesas de todo el mundo. La gente de las zonas rurales recibía educación, pero luego se mudaba y conseguía trabajo en otros lugares”. La estratagema de marketing de Booth atrajo una afluencia de turistas curiosos y bibliófilos a Hay-on-Wye, lo que permitió que floreciera el mercado de libros de segunda mano. Con una población de solo 1500 habitantes, la ciudad sigue albergando más de 20 librerías y alberga el evento literario más grande del Reino Unido, el Hay Festival anual.

Richard Booth se declaró rey de la ciudad fronteriza de Gales el 1 de abril de 1977 (Crédito: Alex Ramsay/Alamy)

Richard Booth se declaró rey de la ciudad fronteriza de Gales el 1 de abril de 1977 (Crédito: Alex Ramsay/Alamy)

Cuarenta y cinco años después de su declaración de independencia, el castillo en ruinas de Booth, donde vivió y gobernó, ha sido transformado en un museo por Hay Castle Trust. Me encontré en Hay-on-Wye el día de la inauguración del museo en mayo de 2022, cuando Hay Castle abrió al público por primera vez en sus 900 años de historia.

El torreón normando del siglo XII de Hay Castle, medio caído, se eleva sobre un montículo cubierto de hierba en el centro de la ciudad. En el antiguo foso del castillo, estaba absorto en los estantes de una “Librería de honestidad” al aire libre (donde cada libro cuesta 1 libra y el dinero se paga en una caja de honestidad) repleta de novelas, historias, relatos de viajes, clásicos, misterios de asesinatos, biografías, libros de recetas y más.

El espacio al aire libre de Honesty Bookshop se convirtió en un mercado de comida callejera en medio del Hay Festival, y los asistentes al festival se atiborraron de falafel y tacos mientras leían sus últimas compras a la sombra de Hay Castle. Había más puestos de comida emergentes y puestos de mercado en las calles circundantes, mientras que la carretera principal frente al castillo estaba llena de librerías de segunda mano, tiendas de antigüedades y una fascinante tienda de mapas que vendía rarezas cartográficas.

La ciudad sigue albergando más de 20 librerías y alberga el Hay Festival anual (Crédito: Richard Collett)

La ciudad sigue albergando más de 20 librerías y alberga el Hay Festival anual (Crédito: Richard Collett)

Desde la plataforma de observación “Crow’s Nest” en la parte superior de la torre del castillo, vislumbré el río Wye serpenteando a través de la campiña galesa hacia el oeste, mientras que al sur, las Montañas Negras se elevaban para formar la dramática frontera con Inglaterra. Un tablero de información me informó que se trata de “The Welsh Marches”, la frontera sin ley entre Inglaterra y Gales que fue acosada por el conflicto y gobernada por rebeldes “Marcher Lords” durante las eras anglosajona, normanda, medieval y Tudor.

Booth era como un pícaro Marcher Lord disfrazado de moderno, y no hay duda de que la ubicación de Hay-on-Wye en esta turbia zona fronteriza alimentó su deseo de autonomía. “Me gusta pensar que Hay-on-Wye tiene su propia identidad”, me dijo Fforde más tarde. “Ha pasado mucho tiempo sin ser ni galés ni inglés y todavía se identifica como una ciudad fronteriza”.

Nacido en 1938, el hombre que sería rey se mudó a una finca rural cerca de Hay-on-Wye cuando era joven. En su autobiografía, My Kingdom of Books (escrita por Booth y su hijastra, Lucia Stuart), Booth explicó que nunca estuvo destinado a tener éxito en la carrera financiera que sus padres le dieron en Londres. En cambio, su pasión por los libros lo llevó al comercio de libros de segunda mano y abrió la primera librería de Hay-on-Wye en 1962 después de comprar Old Fire Station.

En 1964, Booth compró impulsivamente Hay Castle cuando salió al mercado, renovando la estructura histórica en una librería, residencia y lugar para sus muchas fiestas. Luego se hizo cargo de la antigua sala agrícola de la ciudad, que sigue siendo “la librería de Richard Booth” hasta el día de hoy, y en 1978, la tienda figuraba en el Libro Guinness de los récords como la librería de segunda mano más grande del mundo con más de un millón de libros almacenados en cualquier momento.

“No creo que hubiera ningún interés por los libros antes de Richard”, dijo Fforde. “Vio una oportunidad de negocio y la aprovechó. Calculó muy bien su paso a los libros, ya que muchas bibliotecas se estaban deshaciendo de sus libros en ese momento. Esto significa que tenía existencias muy baratas y podía acumularlas”.

Hay Castle abrió recientemente al público por primera vez en sus 900 años de historia (Crédito: Adrian Seal/Alamy)

Hay Castle abrió recientemente al público por primera vez en sus 900 años de historia (Crédito: Adrian Seal/Alamy)

En 1976, la junta de turismo de Gales comercializó Hay-on-Wye como la primera “Ciudad de los libros” del mundo, ya que surgieron librerías en cada esquina. “Sucursales y tiendas de propiedad de Booth en toda la ciudad”, dijo Clark. “Mucha gente vino a Hay a trabajar para Richard, y cambiaron la diáspora y la naturaleza de la ciudad. Mucha de la gente local a la que entrenó se fue a montar una tienda por su cuenta”.

Pero la realidad económica era dura, como explicó Clark. “Su principal problema era la falta de fondos. Con las librerías de segunda mano, las cosas siempre iban de un desastre a otro. Esa es la naturaleza de ese tipo de negocio”. Cada vez más desilusionado, Booth creía que las políticas gubernamentales estaban abandonando las economías de los pueblos de mercado rurales en favor de supermercados nuevos y más grandes y centros comerciales fuera de la ciudad.

A medida que la situación financiera personal de Booth se volvió cada vez más precaria, decidió que era hora de tomar medidas drásticas, por lo que en 1977, Booth le informó a un reportero visitante que conoció en el pub que “¡Hay va a ser independiente de Gran Bretaña!”.

“Yo sería ‘Richard Coeur de Livre'”, escribió Booth, “el monarca con más páginas que la mayoría”.

El 1 de abril de 1977 fue un día inusual en Hay-on-Wye. El fuego de cañón del “barco cañonero” de la micronación (en realidad, un pequeño bote propulsado por remos en el río Wye) marcó la declaración de independencia; se descubrió una bandera frente a Hay Castle; y Booth fue coronado “Rey del heno” mientras se tocaba el nuevo himno nacional.

La declaración puede haber sido hecha el Día de los Inocentes, pero como me dijo Fforde, las razones políticas detrás del truco eran serias. “Personalmente, no creo que Booth quisiera ser rey en ningún sentido literal”, explicó. “Diría que quería ser rey en el sentido de que quería ser escuchado y tomado en serio, ya que tenía opiniones firmes sobre cómo la economía rural podría sobrevivir en el clima de finales del siglo XX”.

Las joyas de la corona de Richard Booth se exhiben en Hay Castle, junto con la bandera de la independencia y otros recuerdos del Reino de Hay (Crédito: Richard Collett)

Las joyas de la corona de Richard Booth se exhiben en Hay Castle, junto con la bandera de la independencia y otros recuerdos del Reino de Hay (Crédito: Richard Collett)

Al visitar la antigua casa de Booth, ahora convertida en museo, comencé a explorar las galerías recién inauguradas dedicadas a los siglos de historia de Hay Castle. Inmediatamente me atrajo la habitación del último piso que contiene la “Colección Richard Booth”.

Las joyas de la corona de Booth están protegidas por una vitrina; la bandera independentista original cuelga en la pared; y hay sellos, moneda y pasaportes del Reino de Hay en exhibición. Aunque el Reino Unido nunca reconoció la apuesta de Booth por la independencia, recibió embajadores y apoyo de otras micronaciones, incluido el Principado de Hutt River, una micronación autoproclamada en Australia Occidental, y la República Libre Independiente de Frestonia, una micronación formada (también en 1977) para protestar por la demolición de casas locales en Londres.

Los reporteros y la prensa acudieron en masa al Reino de Hay, y la publicidad revitalizó la economía de Hay-on-Wye cuando las multitudes de turistas se reunieron para visitar la peculiar “Ciudad de los Libros” gobernada por un rey. Pero no todos en Hay-on-Wye estaban contentos con Booth. “Cuando declaró la independencia, no necesariamente cayó bien entre todos los lugareños”, dijo Clark. “Booth solía ser el favorito de la junta de turismo de Gales, pero de alguna manera se peleó con ellos. El Ayuntamiento de Hay puso un aviso diciendo que no tendrían nada que ver con el Reino de Hay, y que Hay-on-Wye era una parte integral del Reino Unido”.

En 1988, Booth incluso se peleó con el recién fundado Hay Festival, creyendo que el enfoque del festival en los libros recién publicados era un perjuicio para las librerías de segunda mano de la ciudad. Sin embargo, incluso sin la bendición inicial del Rey del Hay, el Hay Festival fue un éxito. Ahora es el evento literario más grande de su tipo en el Reino Unido, y su regreso en 2022 después de una pausa de Covid-19 vio unos 500 eventos organizados durante dos semanas, con 600 oradores y 200,000 boletos vendidos.

En 1978, Richard Booth's Bookshop era la librería de segunda mano más grande del mundo (Crédito: Richard Collett)

En 1978, Richard Booth’s Bookshop era la librería de segunda mano más grande del mundo (Crédito: Richard Collett)

Booth falleció el 20 de agosto de 2019, pero el “Reino del heno” continúa. “Hay un linaje para el Rey”, dijo Fforde. “En 2018, Richard Booth declaró su sucesión y Ollie Cooke es su sucesor. La ciudad todavía tiene una bandera y ha habido varios fines de semana de la Independencia, aunque Covid significa que no hemos tenido uno desde 2019”.

El verdadero legado de Booth no es una bandera ni un reino, sino un pueblo próspero y amante de los libros. “Como me dijo una vez su hijastra Lucía, él fue uno de los últimos grandes excéntricos británicos”, dijo Clark. “Como amigo, sabía que Richard amaba a Hay y quería lo mejor para él. No porque fuera su reino, sino porque amaba a la comunidad. Hizo mucho por Hay y lo sacó de la oscuridad”.

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